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Son cada vez más las evidencias de la presencia de agua en Marte

jueves, 10 de julio de 2014
Cada vez más evidencias de la presencia de agua en Marte
  • Marte es uno de los pocos lugares del Sistema Solar donde los científicos han visto signos de la presencia de agua líquida.Un mapa muestra como en las antiguas tierras altas marcianas el agua modificó su superficie a lo largo de la historia del planeta.

  • Científicos de la Universidad de Michigan han demostrado que Marte podría contener pequeñas cantidades de agua líquida gracias a unas cámaras que simulan las condiciones del planeta rojo.

    Marte es uno de los pocos lugares del Sistema Solar donde los científicos han visto signos de la presencia de agua líquida, un ingrediente esencial para la vida. Ha sido en los barrancos que recorren los bordes de los cráteres, en las lecturas de los instrumentos y en imágenes de la nave espacial Phoenix que parecían mostrar granos húmedos en las patas del aterrizador hace varios años.

    Los experimentos de la Universidad de Michigan se encuentran entre los primeros en probar teorías sobre cómo podría existir agua líquida en un clima tan frío como el clima de Marte.

    Los investigadores encontraron que un tipo de sal presente en el suelo de Marte puede derretir el hielo con facilidad. Pero esta sal de Marte no puede formar agua líquida por la succión del vapor en el aire a través de un proceso llamado delicuescencia. 

    "Para mí, lo más interesante es que ahora puedo entender cómo se formaron las gotas en las patas de Phoenix", dijo Nilton Renno, profesor de Ciencias Atmosféricas, Oceánicas y Espaciales que dirigió la investigación.

    En 2008, Renno fue el primero en darse cuenta de glóbulos extraños en las fotos que Phoenix envió. Durante varias semanas, los glóbulos parecían crecer y se unan. Mientras Renno les consideraba agua y sugirió que las sales en la superficie del planeta podrían estar detrás de su presencia, muchos de sus colegas no estaban de acuerdo. Las sales nunca se habían encontrado en Marte.

    Pero entre las que detectó Phoenix estaba el perclorato de calcio, una mezcla de calcio, cloro y oxígeno que se encuentra en lugares áridos como el desierto de Atacama en Chile. Años más tarde, el rover Curiosity las encontró en otras partes de Marte. Ahora los científicos creen que otras sales están esparcidas por la superficie del planeta.

    Se reprodujeron las condiciones de la nave Phoenix 

    Los investigadores de la UM recrearon las condiciones del sitio de aterrizaje de Phoenix en su laboratorio, en cilindros de metal de dos metros de altura y un metro y medio de largo. Las condiciones de humedad, temperatura y presión atmosférica se regularon conforme al momento y lugar de la llegada de Marte al planeta rojo.

    Los expertos evaluaron dos escenarios: perclorato por sí mismo y perclorato en la parte superior de hielo de agua. En los experimentos de sólo perclorato, pusieron capas de sal de milímetros de grosor en un plato con control de temperatura similar al suelo de Marte. Incluso después de más de tres horas no se formó agua líquida. Eso indica que la delicuescencia no se estaba produciendo, y no es probable que sea un proceso importante en Marte.

    Cuando los investigadores colocaron perclorato de calcio o suelos salinos directamente sobre una capa de hielo de 3 milímetros de espesor, las gotas de agua líquida se formaron en minutos cuando las cámaras llegaron a -73 grados centígrados. Esto es dentro del rango de las condiciones observadas en el sitio de aterrizaje de Phoenix.

    Los investigadores no confiaron en sus ojos o cámaras para asegurarse el agua líquida estaba allí. Utilizaron una técnica llamada espectroscopia de dispersión Raman que involucra dirigir el láser sobre la superficie y examinar la luz reflejada. Diferentes sustancias y estados de la materia tienen diferentes firmas reflectantes.

    Los resultados muestran cómo podrían existir pequeñas cantidades de agua líquida a través de una amplia franja de la superficie de Marte y el subsuelo poco profundo, desde sus regiones polares a sus latitudes medias, durante varias horas al día durante la primavera y principios del verano. Dicho ciclo podría formar cárcavas, Renno dice, que fluye, congelación, descongelación y fluye de nuevo. El agua también puede formarse justo debajo de la superficie.

    Un mapa geológico demuestra como el agua labró el paisaje marciano

    La presencia de agua en Marte también ha modificado su paisaje. Un mapa producido por el Instituto de Ciencias Planetarias (PSI) muestra como en las antiguas tierras altas marcianas el agua modificó su superficie a lo largo de la historia del planeta. 

    “Este mapa muestra la complicada secuencia de los procesos geológicos que han servido para modificar en la antigüedad, terrenos agrestes en las tierras altas que rodean la cuenca de impacto Hellas y muestra evidencia de los efectos persistentes de agua y hielo en la degradación de la superficie de Marte”, dijo David A. Crown, uno de los autores del mapa.

    Los ejemplos más destacados de la presencia de agua en esta zona son los sistemas de cañones de Wikato Vallis en la parte norte del mapa y Reull Vallis en la parte central del mapa. 

    Se cree que estos cañones se formaron cuando el agua subterránea fue liberada a la superficie, haciendo que el suelo se derrumbase. El agua podría haber sido almacenada dentro de las llanuras en acuíferos localizados, o como hielo que podría haberse derretido por el calor de los volcanes cercanos. 

    Waikato y Reull Valle son dos sistemas separados por una zona de llanuras, denominada Eridania Planitia.  Estos sistemas dominan el paisaje de la zona, las llanuras y los terrenos de la montaña contienen muchos pequeños canales que fueron tallados por el agua que fluye sobre la superficie, probablemente alrededor del mismo tiempo que los cañones se estaban formando. Por último, la mayoría de los picos de las tierras altas y las paredes de muchos cráteres de impacto muestran evidencias de que los sedimientos ricos en hielo fluían formando características que se asemejan a los glaciares de roca en la tierra; estas características representan la más reciente actividad relacionada con el agua en la zona, y pueden ser activos en la actualidad.

    Fuente:   http://www.teinteresa.es/ciencia/vez-evidencias-presencia-agua-Marte_0_1171684865.html#WaQ1FJElUsnREngM

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